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Burgo Cherwood, na casa que Xio e Fors alugaram.

Fors estava terminando o começo de seu novo livro e, de bom humor, preparava-se para se recompensar com um cigarro, quando Xio empurrou a porta e entrou no escritório.

— Fumar faz mal à saúde. — Xio resmungou.

Fors não discutiu com ela quando viu seu olhar perplexo. Em vez disso, perguntou: — Parece que algo aconteceu com você?

Xio coçou os cabelos loiros ásperos e sentou-se em uma cadeira próxima.

— Aquela pessoa de antes me contatou, a pessoa que vendeu a fórmula de Xerife para mim através de outra pessoa na reunião do Sr. A.

— Ele me deu uma missão relativamente simples. A recompensa inicial é de trinta libras. Eu nem sei se existem perigos ocultos…

Fors pensou por um momento e então disse: — Essa pessoa… Deveria haver uma organização por trás dele, mas por que eles iriam querer enganá-la? Eles não têm medo de serem implicados por sua informação; assim, fazendo com que toda a organização seja completamente destruída? Também não há nada que eles realmente precisem de você. Sua aparência é quase aceitável, mas você é muito baixa, então talvez sua vida seja relativamente mais valiosa… Eh, que missão é essa?

Xio estava acostumada com os comentários sarcásticos de sua boa amiga, pois ignorou o que ela disse no começo. Ela respondeu diretamente à segunda pergunta: — Investigar se houve alguém vigiando o Capim recentemente.

— Capim? O traficante de pessoas que merece ser enforcado… não, queimado até a morte? — Embora Fors não fosse uma caçadora de recompensas, era o seu instinto de escritora reunir material, então ela frequentemente pedia a Xio que contasse suas histórias e notícias que ela havia aprendido.

Xio assentiu. — É ele, mas já está morto. Ele parece ter morrido miseravelmente.

— Como ele morreu? Ele foi cortado até a morte por uma faca, pedaço por pedaço? — Fors perguntou, satisfeita e curiosa.

— Essa pessoa não entrou em uma descrição detalhada. Talvez seja mencionado nos jornais amanhã. — Xio pensou por dois segundos antes de continuar: — Ele apenas mencionou uma situação bastante especial na cena da morte. Ele disse que o cadáver de Capim estava coberto de cartas de tarô. Seu rosto estava coberto com as cartas ‘Julgamento’ e ‘O Imperador’.

— A carta ‘Julgamento’ provavelmente significava que era um julgamento de Capim, e o veredicto era a morte. Mas o que representa a carta ‘Imperador’? Aquele assassino, não… a identidade daquele herói? — Como autora de best-sellers, Fors instintivamente começou a interpretar o layout único da cena do crime.

De repente, ela congelou.

“Cartas de tarô? O cadáver estava coberto de cartas de tarô?” Fors de repente pensou na organização secreta à qual ela acabara de ingressar — o Clube de Tarô!

“Não poderia ser um de nós, poderia? No entanto, nenhum dos membros tem o codinome de O Imperador… Se for realmente o caso, então esta é a primeira vez que encontrei vestígios do Clube de Tarô no mundo real… Não somos apenas uma organização secreta que só existe acima da névoa cinza.” À medida que as emoções de Fors se agitavam, ela se sentiu agradavelmente surpresa e também preocupada.

Sob a liderança de um atendente, Klein entrou na sala de atividades familiar.

Havia apenas uma vela na sala. A fraca luz amarela fazia com que os arredores parecessem uma cena de uma história de fantasmas. Juntamente com as vestes negras e as máscaras de ferro usadas pelas pessoas misteriosas, a atmosfera ficou ainda mais intensa.

No momento em que entrou, Klein de repente teve uma sensação desconcertante.

Ele sentiu a chama bruxuleante da vela olhando para ele.

Sentiu que a chama explodiria e incendiaria seu cabelo e seu manto.

Sentiu que a cortina atrás da janela oriel de repente se abriria, envolvendo seu corpo e cobrindo seu nariz e boca, sufocando-o com força até a morte.

“O que está acontecendo?” Klein ficou atordoado ao ficar extremamente tenso.

Não era uma premonição de perigo, mas uma sensação difícil de evitar.

Klein cuidadosamente encontrou um assento e sentou-se.

No momento em que suas nádegas tocaram a superfície da cadeira, ele sentiu como se a cadeira fosse explodir e grossos espinhos de madeira acabassem perfurando seu corpo.

Isso o lembrou dos vídeos que ele tinha visto na Terra — devido à explosão de um cilindro de gás de baixa qualidade sob uma cadeira giratória, o poste de aço e os destroços perfuraram as nádegas do proprietário sentado, perfurando seu abdômen. Toda a cena estava cheia de sangue e carne gravemente mutilados, uma visão medonha.

“Por que estou sempre fazendo associações tão ruins? É por causa do dano causado ao meu Corpo Espiritual na batalha anterior?” Klein olhou em volta pensativo e viu que o Boticário gordo ainda não havia comparecido.

“O que aconteceu? Ou ele já deixou Backlund?” Klein murmurou algo para si mesmo e ouviu o Olho da Sabedoria anunciar o início da reunião.

Nas horas seguintes, Klein sentiu como se o lustre do teto fosse cair de lado e se chocar contra sua cabeça. Ele pensou que a mesa de centro em frente ao Olho da Sabedoria de repente se moveria para o lado e o faria tropeçar, e suspeitou que os membros da reunião ao seu redor estavam cheios de malícia e poderiam lhe causar problemas a qualquer momento.

Isso o deixava inquieto, alerta e confuso, e ele estava distraído demais para prestar atenção em negócios que terminavam em sucesso ou fracasso.

“Se alguém disser que uma premonição de perigo é como uma vibração ocasional, lembrando alguém de que há notícias ou um telefonema recebido, então a sensação que tenho neste momento é semelhante a uma furadeira elétrica perfurando constantemente, fazendo-me ser incapaz de relaxar ou prestar atenção em qualquer outra coisa…” Klein tentou esfregar a testa, mas apenas tocou a máscara de ferro frio.

Nesse momento, ele sentiu como se sua máscara de ferro de repente desmoronasse e grudasse em seu rosto, se incrustando em seu cérebro.

“É realmente porque meu Corpo Espiritual foi danificado e está me fazendo alucinar?” Klein franziu a testa.

Ele originalmente queria fazer um pedido para comprar o sangue do Caçador de Mil Faces e a glândula pituitária mutante nesta reunião, mas em tal situação, ele só poderia desistir por cautela.

Embora o nível da reunião do Olho da Sabedoria não fosse alto e houvesse uma grande probabilidade de não envolver um monstro de alto nível como o Caçador de Mil Faces, Klein acreditava que muitos dos membros aqui também participavam de outras reuniões e poderiam entrar em contato com as informações e pistas relevantes.

Em meio à sua ansiedade, Klein compareceu à reunião como espectador.

Logo após tirar o roupão, retirar a máscara e sair da sala, a sensação de que tudo na sala iria prejudicá-lo desapareceu instantaneamente, desaparecendo da maneira mais estranha!

“Isso…” As pupilas de Klein encolheram, confirmando que suas experiências anteriores não se originaram do dano em seu Corpo Espiritual; caso contrário, não teria experimentado dois estados completamente diferentes, dentro e fora.

Ele suspeitava que havia uma pessoa ou criatura na sala de atividades da reunião, invisível, imperceptível e extremamente aterrorizante. Essa entidade havia estimulado sua percepção espiritual como Vidente e seu senso de perigo como Palhaço, mas por causa da supressão da entidade ou algum outro motivo especial, esse estímulo apareceu na forma de uma rica imaginação que falhou em fazê-lo perceber a entidade propriamente dita.

“Quem poderia ser? Isso é muito assustador. Apenas a própria existência me fez ter uma reação semelhante aos sintomas de perda de controle…” Sem fazer barulho, Klein saiu da casa do Olho da Sabedoria e se dirigiu para a rua mais próxima.

De repente, ele teve um palpite.

“O Bar dos Corajosos fica próximo, e também é a área de monitoramento do Espectro Steve, que foi morto por Srta. Sharron, Maric e eu…”

“Suas mortes definitivamente deixariam o Beyonder de alta sequência da Escola de Pensamento Rosa com raiva, e ele lançaria seus olhos para cá, para os Beyonders que vivem perto do Bar dos Corajosos…”

“Era ele?”

“Felizmente, usei o Frasco de Veneno Biológico e o Broche do Sol esta noite, e para evitar ser adivinhado, deixei-os acima da névoa cinza… Caso contrário, o resultado seria inimaginável… O Mágico que acabasse de completar uma performance impossível seria morto diretamente aqui…”

“O mundo Beyonder é realmente perigoso…”

Dentro da Catedral do Vento Sagrado, o Cardeal Ace Snake olhou para o capitão de equipe dos Punidores Mandatários e perguntou sem emoção: — Quem é Capim?

— Por que há uma masmorra subterrânea em sua vila?

O capitão de equipe dos Punidores Mandatários respondeu imediatamente: — Ele é um magnata, alguém que dizem estar relacionado a muitos casos de meninas desaparecidas. Ele é suspeito de ser um traficante de pessoas e está secretamente envolvido no comércio de escravos.

— Aquela masmorra subterrânea prova os rumores.

— Por que um traficante de pessoas recebeu a proteção de tantos Beyonders? E suas Sequências também não são baixas, — Cardeal Snake pressionou.

— Sua Graça, isso requer uma investigação. Tentamos usar os meios do Beyonder para encontrar pistas, mas todos falharam, — respondeu o capitão de equipe dos Punidores Mandatários, um tanto trêmulo de medo.

— Eu também tentei, — o Cardeal Snake não o culpou.

Este membro do escalão superior da Igreja do Senhor das Tempestades parou por um momento antes de continuar: — Continue a investigar este assunto. Além disso, encontre aquele espectro de Sequência 6 ou 5.

Depois que seu subordinado saiu, o Cardeal Snake pegou sua caneta-tinteiro e anotou em seu caderno uma série de assuntos para prestar atenção: — Capim, tráfico de pessoas, ritual de cartas de tarô, espectro estranho sem alta Sequência, trama oculta.

No Burgo Imperatriz, a opulenta vila do Conde Hall.

Audrey esperava que a empregada cortasse a comida, quando ouviu o pai, o Conde Hall, que costumava ler os jornais no café da manhã, rir.

— Capim está morto.

— Quem é ele? — Audrey perguntou com os olhos bem abertos.

Na verdade, ela não estava nem um pouco curiosa sobre quem era Capim. Ela simplesmente bajulou seu pai, que obviamente desejava compartilhar seus pensamentos.

Essa era sua especialidade como filha e a natureza inata de uma telepata.

— Ele é um magnata que secretamente pode ser um traficante de pessoas. Ele tem bons laços com algumas pessoas. Heh… — Conde Hall riu. — Ele foi morto ontem à noite. Havia sinais óbvios de que ele estava sendo julgado na cena do crime, então os jornais estão chamando o assassino de Herói Bandido. O Herói Bandido Imperador das Trevas. Oh, eles o nomearam após o codinome dos governantes do antigo Império Solomon.

“Herói Bandido? Herói Bandido Imperador das Trevas? Imperador das Trevas…” Audrey imediatamente pensou na Carta da Blasfêmia pertencente ao Sr. Louco. Este foi o item do mais alto nível com o qual ela entrou em contato até agora.

De repente, ela se interessou pelo assassinato do Capim: — Parece interessante. Embora seja ilegal, ainda quero dizer que o Herói Bandido se saiu muito bem. Oh, pai, como foi?

— A polícia e os departamentos relevantes da Igreja não divulgaram nenhum detalhe exato. Eu também não os sei, mas isso é o que está escrito nos jornais. O Herói Bandido estava vestido com uma armadura preta e uma coroa preta. Ele tinha uma capa da mesma cor atrás dele. Depois que entrou na vila de Capim, ele não apenas roubou todos os objetos de valor do cofre, mas também roubou a vida de Capim e seus capangas malvados, resgatando garotas que estavam trancadas na masmorra subterrânea. Espalhou cartas de tarô no corpo de Capim, e as mais destacadas de todas foram as duas cartas que cobriam seu rosto. Uma delas era ‘Julgamento’ e a outra era ‘O Imperador’. — Conde Hall segurou o jornal enquanto o descrevia com um sorriso.

“Cartas de tarô… Carta do Julgamento e carta do Imperador…” Os olhos de Audrey de repente se iluminaram.

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