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Klein dobrou e estendeu repetidamente o braço enquanto observava Dunn abrir a sala do Guardião com o corpo de lado.

O cuidado e o alto estado de alerta do Capitão, bem como as ridículas e risíveis ações protetoras, o deixaram em uma tensão anormal. A sensação era idêntica à que ele sentiu ao fazer testes de coragem que exigiam que caminhasse por cemitérios assustadores à noite em sua juventude.

“Um Artefato Selado de Grau 2. Perigoso. Para ser usado com cuidado e moderação… É algo que mesmo um membro formal dos Falcões Noturnos não conhece os detalhes… Não se sabe o quão perigoso é…” Em meio ao seu nervosismo, Klein achou impossível conter-se de pensar demais.

Nesse momento, seu cérebro de repente ficou dormente, como se um interruptor tivesse sido desligado.

Tudo na visão de Klein ficou lento. Até as ações de seus braços tiveram o mesmo destino.

Ele viu o Capitão Dunn parar em seu caminho. Ele se aproximou dele como se estivesse em câmera lenta, estendendo a palma da mão lentamente antes de empurrá-lo no ombro.

De repente, os processos de pensamento e visão de Klein foram restaurados ao normal ao mesmo tempo. Era como se tudo de antes fosse apenas uma ilusão.

— O que aconteceu? — Klein sussurrou em meio ao seu medo e confusão.

Dunn balançou a cabeça e disse com uma voz profunda: 

— Observe com atenção.

No momento em que terminou a frase, ele se virou e entrou na sala do Guardião. Klein seguiu logo atrás e viu outras quatro pessoas na sala; eles estavam sentados ou em pé.

Um deles era o Poeta da Meia-Noite, Leonard. Os outros três eram pessoas que Klein nunca conhecera antes. No entanto, todos eles compartilhavam uma característica comum. Eles estavam todos fazendo o exercício de estender e dobrar o braço com a maior seriedade.

— Klein Moretti tem uma conexão milagrosa com o caderno da família Antigonus — Dunn fez uma breve introdução.

Então, ele apontou para os outros três estranhos e disse: 

— Essa senhora e senhores são colegas da diocese de Backlund. Eles escoltaram o Artefato Selado 2-049 até aqui. Esta é Madame Lorotta, Coveira de Sequência 8. Ela é uma mestra atiradora de elite.

Nesse momento, a mulher de cabelos pretos que parecia ter cerca de trinta anos acenou para Klein de maneira amigável.

Ela era bem bonita. Ela não usava chapéu e estava vestida com o que parecia ser um traje masculino — um casaco preto com uma camisa branca, calças pretas justas e botas de couro pretas. Os cantos de sua boca estavam um pouco curvados para cima.

Depois que Klein trocou cumprimentos, Dunn apontou para um homem sentado atrás da mesa.

— Aiur Harson, alguém como eu.

Antes de terminar sua frase, Klein viu o Sr. Aiur Harson em seu blusão cinza ficar lento com o movimento do braço. Era como se uma engrenagem tivesse perdido o lubrificante ou uma junta enferrujada.

“O que há de errado…” Em meio ao torpor de Klein, ele viu Lorotta empurrar Aiur Harson. Só então as ações do cavalheiro voltaram ao normal.

“Eu fiquei assim antes?” Klein foi pego de surpresa antes de chegar à conclusão.

Isso indicava os perigos que o Artefato Selado 2-049 continha!

“O que aconteceria se alguém não fosse acordado a tempo?”

“Ele se tornaria um zumbi?”

Cheio de perguntas, Klein cumprimentou o charmoso Aiur Harson, de meia-idade.

— Borgia — disse Dunn enquanto apontava para o último Falcão Noturno.

Borgia era um homem frio com uma cicatriz de faca na lateral do rosto. Seus penetrantes olhos castanhos eram como os de uma águia. Ele estava sempre observando todos na sala.

— Vamos partir. Quanto mais rápido acabarmos com isso, mais rápido poderemos selar 2-049 — O belo Aiur Harson disse enquanto se levantava, com seus olhos revelando algumas rugas.

“Então, onde está 2-049?” Klein examinou os arredores com curiosidade, mas não notou nenhum vestígio do Artefato Selado. Claro, ele não podia ver as áreas obscurecidas pela mesa sem ativar sua Visão Espiritual.

— Tudo bem — Dunn se virou e olhou para Leonard Mitchell. — Você vai se encarregar de dirigir. É melhor não envolver Cesare em assuntos como este.

Cesare era o balconista encarregado de adquirir e coletar suprimentos para os Falcões Noturnos de Tingen enquanto trabalhava como motorista de carruagem. Foi ele quem levou Klein à casa de Welch para conhecer a Médium Espiritual Daly.

— Sem problemas — Leonard parou de agir frívolo e assentiu sério.

Nesse momento, Klein viu Aiur Harson curvar-se. Ele pegou um baú de metal preto que estava escondido pela mesa.

O baú foi esculpido com estrelas resplandecentes e a lua cheia carmesim. Era como se houvesse uma barreira informe ao redor dele.

“O Artefato Selado está aí dentro? Eu me pergunto como é o 2-049…” Klein observou o baú com curiosidade.

Tum! Tum! Tum!

Sons violentos de batidas irromperam do baú negro de repente. Até a superfície do baú inchou uma e outra vez.

Tum! Tum! Tum!

Era como se algo horripilante tivesse despertado dentro do baú e latejasse sem controle. O som da batida atingiu os corações de todos os presentes.

“Está vivo?” Assim que teve um pensamento, Klein viu os exercícios de braço do Capitão Dunn ficando lentos, como se suas juntas estivessem cobertas de cola.

Borgia, o Falcão Noturno de Backlund, empurrou o ombro de Dunn, permitindo que ele se recuperasse.

“Quem é afetado por 2-049 faz uma espécie de dança do robô… Se todos nós estivéssemos sob sua influência, não seríamos um esquadrão de dança desajeitado… Por sorte, 2-049 parece capaz de influenciar apenas uma pessoa de cada vez…” Klein satirizou para relaxar seus nervos tensos. Ele não ousava interromper seus exercícios de braço.

Ele seguiu o exemplo de Dunn e deixou sua bengala para trás. Ele então foi atrás dos cinco Falcões Noturnos pelo túnel e subiu as escadas até o segundo andar da Companhia de Segurança Espinho Negro.

Leonard foi em frente e notificou todos na frente dos prédios, então Rozanne e o resto foram para o terceiro andar. Esses incidentes raramente os envolviam, mas não eram completamente estranhos para eles. Outro Falcão Noturno, Kenley, substituiu Dunn em seu turno no Portão Chanis.

Klein soltou um suspiro de alívio quando chegou à carruagem. Ele olhou desconfiado pela janela e disse: 

— O 2-049 não afetará as pessoas comuns nas ruas?

Desde sua jornada subterrânea até a carruagem, o Artefato Selado 2-049 já tinha causado seis incidentes de lentidão, dois dos quais foram direcionados a ele. Ele foi acordado pelo capitão Dunn e Leonard Mitchell, respectivamente. A taxa do efeito de lentidão era bastante alarmante!

— Não se preocupe, 2-049 terá como alvo criaturas humanoides a cinco metros dele primeiro. Quanto mais próximo você estiver dele, maior será a chance de você ser escolhido. Enquanto houver três pessoas ao seu redor, as pessoas que estiverem por perto quando a carruagem passar não serão afetadas — explicou a bela Lorotta de cabelos negros com um tom preguiçoso.

“Que estranho Artefato Selado…” Klein pensou enquanto continuava seus exercícios de braço.

Dunn e o resto dos Falcões Noturnos não conversaram durante a viagem para a casa de Ray Bieber. Eles estavam prestando muita atenção à condição um do outro. Apenas Lorotta tinha um olhar indiferente. Às vezes, ela observava as ruas não tão limpas de Tingen e, outras vezes, elogiava o sistema de água subterrâneo de Backlund.

Logo depois, o edifício familiar enfim entrou na linha de visão de Klein. O grupo de seis fez o seu caminho para o terceiro andar enquanto observavam uns aos outros.

A porta da casa de Ray Bieber estava marcada com o símbolo do Departamento de Polícia de Tingen, indicando que a entrada era proibida a pessoas não autorizadas.

Enquanto fazia seus exercícios de alongamento, Dunn pegou uma chave. Ele abriu a fechadura recém-trocada, então se virou, permitindo que Aiur Harson, que carregava o baú preto, entrasse primeiro.

Tum! Tum! Tum!

O Artefato Selado no baú preto bateu violentamente mais uma vez, ainda mais violento do que antes. Isso fez o braço de Aiur Harson oscilar sem controle de um lado para o outro. Até fez Klein suspeitar que o baú abriria.

Tum! Tum! Tum!

Klein percebeu rapidamente que os movimentos do Capitão Dunn estavam ficando lentos. Ele estava prestes a acordá-lo quando um zumbido soou em seu cérebro. Seu cérebro ficou entorpecido, as cenas diante de seus olhos passavam como se estivessem em câmera lenta.

“Eles não disseram que… que afeta apenas uma… pessoa de cada vez…” Os pensamentos de Klein logo ficaram preguiçosos.

Nesse momento, os preparados Lorotta e Borgia acordaram cada um deles, respectivamente, empurrando-os.

Tendo seus processos de pensamento e visão restaurados, Klein olhou em volta com medo persistente. Ele deixou escapar: 

— Vocês não disseram que 2-049 só pode afetar uma pessoa por vez?

Por sorte, não parei meus alongamentos!

— Quando o Artefato Selado 2-049 entra em seu modo berserk, ele pode afetar até duas pessoas ao mesmo tempo. Podemos confirmar que Ray Bieber é de fato um descendente da família Antigonus — disse Aiur Harson com um tom mecânico.

Lorotta soltou uma risada fraca. Ela olhou para Klein e disse: 

— 2-049 fica muito agitado quando encontra um descendente da família Antigonus, mesmo que seja apenas o cheiro. Suas habilidades também aumentam de forma considerável. Eu acredito que você seria capaz de entender seus sentimentos.

“Bem, eu não…” Klein perguntou com curiosidade: 

— Então, é uma criatura viva?

Lorotta sorriu, mas não respondeu diretamente.

— Você saberá daqui a pouco. Contanto que Ray Bieber não tenha escapado de Tingen, 2-049 nos levará até ele.

Klein só pôde colocar suas outras perguntas em espera enquanto caminhava pela sala com os Falcões Noturnos.

Em meio às batidas fortes e violentas do báu, eles trancaram a porta, desceram as escadas e voltaram para a carruagem.

Aiur Harson olhou pela janela várias vezes e confirmou que não havia pedestres em um raio de cinco metros. Ele então colocou o baú preto no chão e girou o interruptor mecânico para liberar suas restrições espirituais.

As batidas violentas pararam de repente, deixando toda a carruagem em silêncio. Nem mesmo as respirações dos Falcões Noturnos podiam ser ouvidas.

Klein prendeu a respiração quando o baú negro se abriu lentamente. Um rangido agudo que machucou seus ouvidos pôde ser ouvido.

Creak!

O baú caiu quando um braço marrom esguio se estendeu para fora dele. Tinha mais ou menos o comprimento do dedo de uma criança.

Dois braços pressionaram para a frente, um após o outro, enquanto um objeto do tamanho da palma da mão de um ser humano normal aparecia pouco a pouco na frente de Klein e companhia.

Tinha articulações claras do cotovelo, dos dedos e do joelho. Coberto com um pano marrom manchado de óleo, seu rosto estava pintado com as cores de um palhaço — vermelho e amarelo.

Era um boneco de madeira com uma aparência estranha!

2-049 levantou a cabeça e olhou para Klein com seus olhos negros puros.

Sua boca rígida se abriu lentamente para revelar um sorriso de palhaço.

Olá, eu sou o 444.EXE!

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