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Então, três dias atrás, ele e a matriarca sentaram-se para discutir um plano de ação. Zorian observou o progresso da invasão de vários pontos da cidade durante os últimos reinícios, e estava convencido de que a melhor e mais fácil maneira de atrapalhar a invasão era impedir a barragem inicial de artilharia que precedeu a invasão em si. 

Isso era ainda mais verdade porque ele sabia os alvos exatos — triangular a localização de suas posições de tiro era uma tarefa trivial quando você estava rastreando um projétil brilhante se movendo em baixa velocidade através do céu. Infelizmente, ele nunca conseguiu se aproximar de um desses pontos de tiro para ver que tipo de defesas eles tinham, já que foi morto nas duas vezes em que tentou o feito.

A matriarca concordou que atacar essas posições antes que elas pudessem disparar provavelmente seria a melhor maneira de dar um golpe crítico aos invasores, e o plano foi posto em movimento.

Os fogos de artifício começaram… e nem um único feitiço de artilharia os acompanhou. O olhar de crescente perplexidade no rosto de Zach não tinha preço.

“ O que há de errado, Zach? ” Zorian perguntou com inocência. “ Você age como se nunca tivesse visto fogos de artifício antes. ”

“ Err, não, quero dizer, já vi, é só… não importa, ” Zach suspirou.

Zorian deu de ombros e virou-se para Tinami, oferecendo-lhe uma mão. “ O que você acha de voltar para outra dança? ”

“ Hum, sim! ” ela concordou com entusiasmo. “ Vamos! ”

Aos poucos, as pessoas se cansaram do show de luzes no céu e voltaram para dentro, deixando um Zach carrancudo olhando-o sozinho.

* * *

O bom humor de Zorian durou pouco. Enquanto os invasores foram de fato atingidos pela falta de seu bombardeio inicial, a invasão não foi cancelada e eles pareciam ter feito da mansão de Zach um de seus principais alvos, provavelmente porque era onde Zach estava e eles miravam nele em específico. 

Talvez se os estudantes tivessem testemunhado os feitiços de artilharia atingindo a cidade, Zach poderia ter usado isso para assumir o controle e organizar algum tipo de defesa adequada, mas como foi um ataque surpresa, todos ficaram completamente despreparados. Nem mesmo Zach, com toda a sua poderosa magia, conseguiu impedir o dilúvio de invasores que entravam na mansão, fazendo vários grupos de estudantes serem isolados do grupo principal que continha Zach. Zorian estava em um desses.

Ele, Tinami, Taiven, Briam e quatro outros estudantes que não conhecia acabaram se barricando em um dos poucos quartos intocados da mansão, tentando manter as forças invasoras afastadas em um esforço desesperado. Os quatro estudantes desconhecidos eram quase inúteis, mas os outros três valiam seu peso em ouro. 

Briam convocou seu fiel drake de fogo para o lado dele no momento em que percebeu que estavam sob ataque, Taiven sabia como lançar algum tipo de vórtice de fogo muito destrutivo que atrasou os invasores relutantes por 10 minutos inteiros, e Tinami… bem, ela claramente sabia lutar e se comportava de maneira totalmente diferente em uma situação de combate do que em uma interação normal. 

Ela não conhecia nenhum feitiço de fogo, mas sabia como disparar algum tipo de feixe roxo que causou o colapso dos maiores trolls de guerra no chão, deixando-os gritando. Os raios não causaram danos óbvios, então ele assumiu que eram só feitiços de dor, mas isso era útil o suficiente por si só — Tinami não enviou esses feixes sem pensar, em vez disso, concentrou-se em acumulá-los, quebrar avanços e interromper os conjuradores inimigos.

“ Zorian, eu espero mesmo que você termine em breve, porque essa posição logo se tornará insustentável, ” Taiven gritou.

Zorian a ignorou, inscrevendo com cuidado o último conjunto de runas explosivas nas paredes do corredor atrás delas. Você não se apressava nesse tipo de tarefa, a menos que gostasse de se explodir antes que os inimigos chegassem até você. Um minuto depois, ele terminou a configuração e se levantou, com os joelhos estralando dolorosamente devido ao longo período em que passou agachado.

“ Feito! ” ele gritou. “ Todos recuem pelo corredor! ”

Assim como Briam, Taiven e Tinami o cobriram enquanto ele montava as runas explosivas, ele agora se concentrava em cobri-los enquanto fugiam mais fundo para a mansão. De certa forma, um dos meninos desconhecidos o ajudou nesse empreendimento, mas ele não era muito bom nisso — seu único feitiço ofensivo era míssil mágico e ele atirava nos trolls de guerra que avançavam sobre eles (que poderiam absorver esses ataques com facilidade e ainda rir) em vez de nos magos encapuzados que os apoiavam (que eram muito mais vulneráveis e tiveram que se concentrar na conjuração). 

Zorian, ciente de que não tinha reservas de mana para receber toda a força de ataque inimiga, decidiu tirar os magos da equação primeiro. Assim, ele levantou a varinha de feitiço que contrabandeou para a mansão e disparou um fraco feixe de desintegração em sua direção. Ele não apontou para os próprios magos — o que não faria muito — mas no chão à frente deles, que não tinha resistência à feitiços para protegê-lo. O raio traçou uma linha irregular no chão, enviando nuvens de poeira onduladas e irritantes no ar. Isso deveria pelo menos atrapalhar a mira deles.

Ele então voltou sua atenção para os trolls de guerra que se aproximavam rapidamente. Havia muito poucos truques que poderia fazer para impedir o avanço de trolls de guerra, e nenhum deles poderia ser feito a qualquer momento. Assim, decidiu sacrificar boa parte de suas reservas de mana e atingi-los com um lança-chamas fortalecido.

Não os matou — lança-chamas de Zorian não era forte o suficiente, e esses trolls de guerra em particular pareciam ser bem resistentes, preparados para lidar com eles depois que Taiven lançou aquele feitiço de vórtice flamejante — mas quebrou o impulso deles, e Zorian usou esse alívio momentâneo para conjurar outra nuvem de poeira com sua varinha de feitiço e correu pelo corredor atrás do resto dos estudantes. O outro garoto abandonou sua posição e fugiu há um bom tempo atrás, o covarde inútil, então ele esperava mesmo que a confusão durasse o suficiente para que ganhasse alguma distância. Ele não era rápido o suficiente para fugir de um troll de guerra.

Um grito furioso eclodiu ao seu redor, e de repente pôde ouvir um dos trolls de guerra avançando rapidamente sobre ele. Droga, ele odiava morrer.

Um sinistro raio roxo de repente cortou o ar ao lado de sua cabeça, atingindo o troll de guerra atrás dele. O monstro gritou de novo, desta vez com dor, e caiu no chão. Zorian traçou outra linha no chão com sua varinha de feitiço, cobrindo o corredor com mais poeira, e então estava dentro do seu mais novo santuário.

“ Obrigado, ” ele soltou, respirando sem fôlego.

“ Um, de nada “ disse Tinami, brincando com o amuleto de prata que usava e observando a nuvem de poeira cobrindo o corredor para qualquer sinal de movimento. O amuleto parecia ser a fórmula de feitiço que ela estava usando para lançar os raios roxos.

“ Aqui estão eles, “ comentou Briam.

“ Lembrem-se do plano, “ disse Taiven. “ Deixe todos avançarem para o corredor antes de acionar as runas explosivas. ”

“ E se eles perceberem a armadilha? ” uma das meninas desconhecidas perguntou.

“ Então, pelo menos, eles hesitarão em avançar com tanta insistência, “ respondeu Taiven.

Eles não se incomodaram em fechar a porta — o que resultaria em serem atingidos por lascas de madeira e estilhaços quando os magos arrombarem-na à força. Eles perderam dois alunos antes de aprender a lição.

Em seguida, houve uma enxurrada de raios concussivos e arietes que precederam o avanço de trolls de guerra. Depois que Briam e Taiven repeliram o ataque inicial com uma defesa bastante anêmica, os magos se moveram para o corredor para fornecer apoio, sentindo que a vitória estava próxima. 

Foi quando Zorian lançou um pulso de mana em direção ao aglomerado mais próximo de runas explosivas e todo o corredor desabou em uma explosão ensurdecedora. Uma enorme nuvem de poeira e cascalho correu para a pequena sala que ocupavam no momento, mas Taiven estava pronto e logo criou uma grande bolha de ar puro para impedi-los de engasgar até a morte.

“ Bem, ” Taiven tossiu, tendo sido muito lenta para proteger todos da poeira que obscurecia a sala. “ Isso deve parar os ataques por um tempo. Ainda assim, temos um pouco de problema. Este quarto é um beco sem saída. A única saída é esse corredor e a janela para o exterior. ”

“ O exterior está repleto de inimigos, “ comentou Zorian.

“ Não temos muita escolha, temos? ” Briam perguntou sem esperar uma resposta. “ Não podemos ficar aqui. ”

“ Como vamos descer? ” uma das meninas desconhecidas questionou. “ Estamos no segundo andar, não podemos apenas pular pela janela. ”

“ Hmm … tudo bem, quantos de vocês sabem como lançar o feitiço disco flutuante? ” perguntou Taiven levantando a própria mão.

Zorian foi o único que levantou a própria mão para combinar.

“ Ugh. Tudo bem, isso terá que servir, suponho. Ok Zorian, eu vou primeiro e tirarei esses quatro pesos mortos e você me segue com os outros. ”

“ Ei! ” um dos pesos mortos reclamou.

“ Desculpe, mas eu falo assim, ” Taiven disse sem piedade. “ Vamos lá, antes que mais desses idiotas converjam em nossa posição para ver o que era a explosão. ”

E assim Zorian criou um grande disco flutuante de força do lado de fora da janela e pulou sobre ele, seguido de perto por Briam e Tinami. A princípio, parecia que tudo iria perfeitamente — não havia inimigos esperando por eles no fundo, Taiven havia pousado com sucesso, e seu disco não dava nenhuma indicação de falha sob o peso combinado de pessoas que estavam nele. Então um bando de bicos de ferro apareceu de repente ao virar da esquina e Zorian xingou com raiva.

Não havia nada efetivo que ele pudesse fazer para lidar com um bando de bicos de ferro, e Briam e Tinami não eram muito melhores. Havia cerca de 50 deles, então, mesmo que pudesse tirar um par do céu, não significaria nada. Tinami provavelmente não poderia fazer com que seus raios de dor pousassem em um alvo, e bicos de ferro eram pássaros muito ágeis. 

Quanto a Briam, suas opções de ataque pareciam ser muito limitadas ao seu ataque de fogo, e não havia razão para o bando se aproximar o suficiente para ser pego em seu hálito de fogo quando podia apenas chover suas penas de ferro à distância.

De qualquer maneira, ele disparou um perfurante direcionado e notou pelo canto do olho que Taiven lançou um pequeno enxame de 7 mísseis mágicos. Oito bicos de ferro caíram, mas foi uma gota no balde e depois foi a vez dos bicos de ferro. O ar à frente deles embaçou e uma nuvem de penas brilhantes foi lançada contra eles.

Diante da escolha de tentar segurar várias centenas de penas mágicas de ferro e sobreviver a uma queda bastante perigosa, Zorian sabia qual queria arriscar. Ele dispensou o disco flutuante de imediato e os três mergulharam no chão.

Provavelmente seria o fim desse reinício — sabendo sua sorte, ele ia quebrar o pescoço quando atingisse o chão — mas pelo lado positivo, conseguiu escapar das penas mortais! Quando ele caiu no ar, seus olhos se encontraram por um momento com os do drake de fogo de Briam, e não pôde deixar de pensar que ele o encarava. Era difícil dizer quando essa coisa estava com raiva, pois sempre parecia muito irritada para Zorian.

De repente, pouco antes de estarem prestes a cair no chão, sua queda foi interrompida e eles se derrubaram no chão tão suavemente quanto uma pena. Antes que Zorian pudesse perguntar o que aconteceu, um enorme enxame de mísseis flamejantes explodiu de algum lugar atrás dele, aniquilando todo o bando de bicos de ferro.

“ Sabe, Zorian, ” Zach disse atrás dele, “ às vezes me pergunto se você tem um desejo de morte. Como você se envolve nesse tipo de situação? Você é quase tão ruim quanto eu! ”

“ Não sei do que você está falando, ” murmurou Zorian, subindo a seus pés e ajudando Briam e Tinami a se levantar também. Estranhamente, eles não pareciam zangados com ele pelo que fez. Agitados com a experiência, mas não com raiva. Talvez não soubessem que ele descartou o disco de propósito?

“ Bem, fico feliz em ver outro grupo de sobreviventes, mas deveríamos mesmo continuar, “ disse Zach. “ Não é seguro ficar em campo aberto assim. Venham, conheço um lugar onde estaremos em relativa segurança. ”

Zorian olhou em volta dele. Um número surpreendente de estudantes sobreviveu ao ataque e seguia Zach com obediência. Na verdade, eles provavelmente sobreviveram porque seguiram Zach. De qualquer forma, Zorian e seu grupo decidiram que não havia mal em ingressar no grupo — não é como se eles tivessem uma ideia melhor.

Eles não foram muito longe antes que os atacantes retornassem em vigor. Zorian ouviu Zach xingando algo sobre azar e zombou. Não era azar — era claro que os atacantes estavam rastreando seus movimentos e mirando-o em específico. Zach tomou alguma precaução para garantir que fossem necessárias mais do que algumas adivinhações fáceis para localizá-lo? Conhecendo Zach, era provável que não.

Mas Zorian tinha outras coisas com que se preocupar, porque enquanto Zach estava ocupado com outro bando de bicos de ferro, um verme marrom gigante surgiu do chão e começou a causar estragos bem no meio da multidão estudantil. Zorian só havia encontrado essas coisas quatro vezes até agora nos vários reinícios, e já as odiava — elas podiam se mover pela terra quase como se fosse água, e sua pele era totalmente impermeável à força física. 

Eles também não eram vulneráveis ao fogo. Zorian assistiu com impotência enquanto o verme despedaçava os estudantes sozinho, deixando-os em pânico, para que pudessem ser apanhados um a um pelos lobos invernais que circulavam a multidão.

Tinami parecia não querer só assistir. Ela disparou um de seus raios roxos no verme e enfim conseguiu alguns resultados. Ou seja, ela conseguiu que o verme gritasse de dor antes de logo balançar sua boca dentada em sua direção, sua atenção assassina agora firmemente focada nela. Ah.

Com um rugido que prometia vingança, o verme mergulhou de volta no chão. Zorian no mesmo momento fechou os olhos e tentou bloquear os sons da batalha, concentrando-se no sentido mental, tentando rastrear seus movimentos. Não era muito difícil — mesmo que o verme não fosse psíquico, era a única mente que estava abaixo do solo e, portanto, fácil de escolher entre todo o resto. 

Ele abriu a mente, acompanhando a mente do verme enquanto ele nadava no subsolo. Tinami parecia enraizada no local, ciente de que não podia se separar muito do grupo para não ser escolhida como o resto dos alunos que cometeram esse erro… e, portanto, não conseguia escapar de verdade do verme.

Pouco antes do verme estar prestes a aparecer, Zorian torceu Tinami para o lado e deixou cair um cubo explosivo, onde ela estava apenas uma fração de segundo atrás. O verme surgiu no local só um momento depois, sua boca dentada se fechando ao redor da massa de terra… assim como o cubo explosivo. Enquanto ele balançava a cabeça na direção deles, Zorian ativou o cubo e o verme estremeceu e começou a gritar e se debater como um louco antes de vomitar com violência algumas de suas entranhas polidas. 

Tinami foi atingida por sua cauda enquanto se debatia e foi jogada na periferia externa do campo de batalha, onde estava imóvel. Zorian logo correu até ela e ficou aliviado ao ver que ela ainda respirava e não tinha feridas óbvias. Ele voltou sua atenção para o verme, esperando que tivesse morrido enquanto não prestava atenção nele.

O verme balançava no ar como se estivesse bêbado, e por um momento doce Zorian pensou que venceu… mas então o verme balançou sua boca dentada direto em sua direção e rugiu em desafio. Desta vez, não se deu ao trabalho de mergulhar no chão, estendendo-se a um comprimento impressionante muito mais rápido do que uma criatura desse tamanho deveria.

Zorian não morreu. O verme parou a centímetros de seu rosto, esforçando-se contra algumas restrições invisíveis antes de virar de repente para o lado e morder o lobo invernal que tentava se aproximar dele enquanto estava distraído.

[ Cheguei bem a tempo, pelo que vejo, ] a voz da matriarca falou em sua mente, e então ela apareceu fisicamente, pulando da sombra de uma árvore próxima como se fosse a coisa mais normal do mundo.

“ Obrigado, “ disse Zorian. “ Mas não sei por que você está aqui. Eu pensei que concordássemos que deveria haver o mínimo de contato possível entre nós durante a invasão. ”

[ Decidi que atualizar seu pacote de memória com as informações que descobrimos hoje é mais importante. ]

Zorian suspirou e olhou em volta. Todo mundo estava muito ocupado lutando por sua vida para prestar muita atenção a eles, e não era como se a aranea fosse fácil de detectar na escuridão da noite.

“ Seja rápida, “ disse Zorian, e a matriarca logo começou a trabalhar. Qualquer coisa que tentasse se aproximar deles era tratada pelo verme gigante, que parecia ainda estar sob o controle da matriarca.

E então, depois de cinco minutos, ela se foi mais uma vez, e Zorian pegou Tinami e tentou se juntar a Zach de novo, mas mal deu cinco passos antes que um raio vermelho irregular enchesse sua visão, mergulhando seu mundo na escuridão.

Olá, eu sou o 444.EXE!

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