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‘A vida leva você a todos os tipos de lugares inesperados,’ refletiu Zorian, mais uma vez apontando a faca para o cadáver do lobo do inverno. ‘Se alguém tivesse me dito, no meu primeiro ano na academia, que eu precisaria saber qual era a melhor maneira de esfolar um lobo de inverno, não teria acreditado.’

Por outro lado, ele tecnicamente não precisava esfolar o animal — ele apenas achava que seria um desperdício horrível não fazê-lo, já que as peles de lobo de inverno eram muito caras em Knyazov Dveri. Se ele fosse se aventurar na natureza, em busca de monstros e animais perigosos para lutar, poderia muito bem ganhar algum dinheiro fazendo isso.

Finalmente, o trabalho sangrento foi feito. Ele tinha certeza de que um verdadeiro caçador poderia ter feito isso com um quarto do tempo e do esforço, mas não se importava — um sucesso era um sucesso. Ele colocou a pele na bolsa e seguiu na direção do riacho que havia encontrado antes, com a intenção de lavar o sangue e a sujeira das mãos e das roupas. Em algum ponto ele pretendia usar feitiços para fazer esse tipo de coisa, mas como os feitiços de colheita eram baseados em animação, eram meio inúteis no momento. Os feitiços de animação funcionavam incorporando uma parte da mente do lançador no feitiço, então, até que Zorian soubesse como esfolar um animal à moda antiga de forma adequada, não poderia transferi-lo para um feitiço de animação.

Enquanto caminhava em direção ao riacho, ele ficou atento ao motivo pelo qual estava naquela seção específica da floresta — uma pequena cabana de uma velha bruxa chamada Silverlake, que era uma das possíveis fontes que Kael citou em sua lista. Até agora, a previsão de Kael de que ele não seria capaz de encontrar o lugar sozinho e que teria que vagar pela área até que ela mesma se aproximasse dele estava totalmente correta — nenhuma adivinhação poderia rastrear a casa, e ele tinha tropeçado nela apenas vagando pelo lugar. Se ele não tivesse a garantia de Kael de que alguém morava aqui, já teria desistido há muito tempo.

Com um suspiro, ele mergulhou as mãos no riacho. As chuvas recentes fizeram com que ele se transformasse em um pequeno rio lamacento, mas a água era boa o suficiente para lavar as mãos e se refrescar. Feito isso, ele se agachou próximo à água e estudou preguiçosamente seu reflexo. Ele parecia uma bagunça. Ele se sentia uma bagunça também. Embora não estivesse totalmente fora de forma, e esta não fosse a primeira vez que se aventurava em uma floresta, havia uma diferença entre dar um passeio de duas horas pela floresta semi-domesticada perto de sua cidade e passar a maior parte da semana na grande região selvagem do norte, caçando lobos de inverno e esquivando-se de cobras e outros animais selvagens perigosos. Graças aos deuses, ele teve a visão de colocar aquela proteção anti-vermes em si mesmo ou então estaria coberto de carrapatos e sanguessugas no final do primeiro dia… e isso presumindo que os mosquitos não o tivessem enlouquecido antes disso.

E o pior de tudo isso? Ele nunca se acostumaria com isso, pois qualquer crescimento muscular e adaptação corporal seriam eliminados quando esse reinício terminasse. Ele fez uma anotação para si mesmo para considerar a possibilidade de obter poções de aprimoramento ou rituais para melhorar a força e a resistência, porque passar a primeira semana de cada reinício com cada centímetro de seu corpo tenso e machucado não era uma perspectiva nada divertida. Ou pelo menos uma poção para aliviar o… espere, o fundo do riacho estava se movendo?

Ele conseguiu se jogar para trás bem a tempo de evitar a enorme forma marrom que saltou da água lamacenta e tentou envolver sua cabeça com suas enormes mandíbulas. Ele rapidamente recuou enquanto a enorme criatura parecida com um lagarto tentava se arrastar para a margem e enviou um pequeno enxame de mísseis composto por três perfuradores direto em sua cabeça. Por sorte, o lagarto era muito lento, apesar do ataque surpresa, então todos os três mísseis acertaram o alvo. O crânio da criatura explodiu imediatamente com o impacto, espalhando pedaços de tecido por toda parte, e ela caiu morta onde estava, sua metade inferior ainda submersa na corrente.

Zorian ativou seu sentido mental na hora e examinou o riacho em busca da possível presença de mais monstros desse tipo e então, não tendo descoberto nenhum, aproximou-se lentamente do cadáver para inspecioná-lo.

Era uma salamandra. Uma enorme salamandra marrom com uma enorme cabeça triangular e pequenos olhos negros que provavelmente não conseguiam ver nada. Foi um milagre que algo tão grande pudesse se esconder em um riacho tão raso, mas a água lamacenta forneceu exatamente o que precisava para surpreendê-lo. Droga, isso teria sido humilhante — morto há menos de uma semana por uma salamandra gigante. Então, pensando bem, ele quase caiu em uma ravina em seu primeiro dia aqui, e havia aquela videira assassina que tentou sufocá-lo ontem…

“Há alguma coisa aqui nesta floresta que não tente me matar no momento em que eu tirar os olhos dela?” Zorian perguntou em voz alta.

Ele não esperava que alguém respondesse, já que estava sozinho e tudo, mas recebeu uma resposta. Mais ou menos.

“O que você pensa que está fazendo, sentindo pena de si mesmo?” uma voz feminina áspera respondeu-lhe.

Não havia ninguém presente até onde Zorian podia ver, e seu sentido mental detectou apenas animais, mas ele ainda conseguiu detectar rapidamente de onde vinha a voz — a fonte da fala era o corvo empoleirado em um galho próximo.

“Bem, não fique aí parado olhando para o meu familiar, garoto,” disse a voz, interrompendo o silêncio. “Rápido, tire-a do riacho antes que a leve embora! Você tem ideia de quão valiosas são as salamandras gigantes desse tamanho? Esta é a descoberta de um século!”

Zorian ficou tentado a apontar que esta descoberta do século quase o matou, mas decidiu não fazê-lo. Se fosse quem ele suspeitava, precisava ficar do lado dela. De acordo com Kael, pedir ajuda à velha bruxa era um tiro no escuro, mas provavelmente conseguiria resultados muito bons se conseguisse convencê-la a tentar ajudá-lo a sério. Silverlake era muito poderosa e habilidosa, mas também muito chata de lidar. Ela não o mataria ou faria qualquer coisa abertamente hostil sem provocação, mas era caprichosa e propensa a desperdiçar o tempo das pessoas. Zorian percebeu que pelo menos valia a pena tentar pedir ajuda a ela.

“Você seria a Senhorita Silverlake, presumo?” adivinhou Zorian.

O corvo respondeu-lhe com uma gargalhada. Foi muito estranho ver um pássaro rir daquele jeito.

“’Senhorita, eu sou? Bem, você é educado… não encontro muitos desses hoje em dia. Ora, talvez eu até ouça qualquer pedido bobo que você veio fazer aqui!” o pássaro finalmente disse. “Agora, por que você está parado aí? Eu não lhe dei uma tarefa para realizar?”

Com um suspiro, Zorian se afastou do pássaro e começou a lançar um feitiço de levitação para tirar o anfíbio gigante da água.

* * *

Silverlake (sem sobrenome, e ele não deveria perguntar como ela acabou sem um — Kael foi muito firme nesse aspecto) não era como Zorian esperava que ela. Ela era velha, sim, mas para uma mulher de 90 anos ela era incrivelmente viva e ágil. Na verdade, Zorian tinha a sensação de que ela se movia com mais facilidade pela floresta do que ele. Ela também não era muito despenteada, apesar de viver no meio da natureza selvagem — seu cabelo preto como breu não tinha uma única mecha branca (ela provavelmente o tingia com frequência), e o vestido marrom simples que ela usava não tinha nada de especial, mas era imaculado. Se não fosse pelas rugas, ele teria considerado que ela tinha menos da metade de sua idade. Isso foi consequência de algum tipo de regime de poções ou ela teve sorte?

Bem, não importa. Zorian a seguiu de volta para sua cabana, a salamandra gigante flutuando atrás dele em um disco de força, onde ela prontamente começou a esfolar a fera com facilidade e prática. Suas mãos não tremiam enquanto ela manuseava as várias facas e potes pesados ​​em sua casa, e Zorian ficou ainda mais certo de que ela se submeteu a algum tipo de regime de aprimoramento para evitar o efeito do envelhecimento.

Ela era uma mestre em poções, segundo Kael, e a alquimia sempre foi uma das melhores maneiras de prolongar a vida e manter-se saudável.

“Não pense que não notei você zanzando pela área nos últimos dias,” disse ela de repente, sem tirar os olhos do cadáver da salamandra. “Muito chato, isso. Também preocupante. Significa que alguém lhe disse onde me encontrar. Suponho que você possa esclarecer isso, não é?”

“Kael me disse onde encontrar você,” Zorian admitiu de imediato. Não era segredo, na verdade.

“Kael?” ela perguntou, antes de franzir a testa. “Não, espere, não me diga. Tenho certeza que ouvi esse nome… ah! Agora eu me lembro — ele é o malandro que engravidou a neta da Fria! Mas ouvi dizer que ele acabou se casando com ela depois, então acho que isso não é tão ruim. Na verdade, lembro que Fria ficou muito feliz com isso. Ela temia que a menina nunca encontrasse um marido.”

“Por quê?” perguntou Zorian curiosamente. Silverlake lançou-lhe um olhar crítico, os olhos castanhos fixos nos dele, antes de retornar ao trabalho. “Quero dizer, se não for impertinente perguntar. Você não precisa-“

“Relaxe, garoto,” Silverlake bufou com escárnio. “Sou muitas coisas, mas nunca tive muito tato. Se eu estiver incomodada com algo que você diz, eu lhe direi. Se você perguntar algo impertinente, direi para você se ferrar. Estou apenas pensando. Vejamos… como você provavelmente já deve suspeitar, Fria, a sogra de Kael, é uma bruxa como eu. Há alguns rumores desagradáveis ​​circulando sobre bruxas e suas filhas — sobre como elas sacrificam crianças do sexo masculino, fazem orgias com demônios invocados, envenenam seus maridos para herança, como elas são preguiçosas demais para trabalhar em casa e outras coisas ridículas. Isso faz com que muitos homens relutem em se casar com a filha de uma bruxa.”

“Entendo,” disse Zorian. Ele nunca tinha ouvido falar sobre esse assunto em particular, mas parecia bastante plausível — as bruxas tinham uma péssima reputação por se envolverem em várias magias antiéticas e proibidas.

“Já se passaram anos desde a última vez que vi Kael e sua esposa,” disse Silverlake. “Ou Fria, nesse caso. Acho que deveria ter sido um pouco menos severa na última vez que eles me visitaram, mas… bem, o que está feito, está feito. É estranho que o morlock tenha achado por bem mandá-lo aqui quando ele mesmo não ousa mostrar o rosto para mim.”

Zorian franziu a testa. “Eu… acho que você está interpretando mal a situação. Não sei o que aconteceu entre você e eles, mas o motivo pelo qual não visitaram você é porque estão mortos. Fria e a esposa de Kael contraíram o Choro e morreram. Quanto a Kael, ele estava muito ocupado sofrendo e cuidando da filha para fazer uma viagem como essa. Você é bastante isolada.”

Pela primeira vez desde que a conheceu, Silverlake pareceu surpresa com sua resposta.

“Morta? Fria está… e todo esse tempo eu pensei…” ela murmurou, antes de parar e lançar-lhe um olhar pensativo. “Espere. Você disse Kael e sua filha. Entendo… hmm…”

Silverlake passou os minutos seguintes pensando em algo. Zorian aproveitou o tempo para observar e estudar a cabana ao lado deles. Parecia um tanto frágil e antiga, mas brilhava como um farol para seus sentidos quando ele discretamente lançou um feitiço de detecção mágica nela. Como diabos ele não percebeu a coisa antes, quando estava procurando por ela? Devem haver algumas poderosas proteções de adivinhação. Ele não conseguia descobrir como ela as estava fortalecendo — proteções tão fortes precisavam de uma fonte poderosa de magia, e este lugar não era um poço de mana. Não havia como Silverlake ser poderosa o suficiente para fornecer mana suficiente para todo o edifício, poderia? Kael mencionou que ela era extremamente forte e habilidosa em magia tanto de origem Ikosiana quanto de bruxa, e que ele nunca deveria subestimá-la, mas isso ainda estava além do esperado.

Apesar do esquema de proteção impossivelmente complexo e poderoso, a casa não parecia nada digna de nota. Havia várias prateleiras próximas a ele onde várias ervas e cogumelos secavam ao sol, mas não era estranho que caçadores e lenhadores tivessem um negócio paralelo de coletar ervas para vender na cidade próxima, então dificilmente era algo que levantaria bandeiras de alerta por si só.

Silverlake estalou os dedos na frente do rosto dele, espalhando gotas de sangue de salamandra e outros fluidos corporais por todos os óculos e tirando-o da inspeção. Apesar de sua decisão de ser educado com ela, Zorian não pôde deixar de encará-la em resposta. Ela apenas sorriu para ele, mostrando-lhe duas fileiras de dentes brancos e brilhantes. Ao que parecia, em todos os seus 90 anos de vida ela não perdeu um único dente.

Sim, definitivamente magia.

“Se você parou de ficar olhando para minha casa, podemos continuar nossa discussão,” disse ela. “Eu tenho um pedido pra você. Você tem uma maneira de entrar em contato com Kael, certo?”

“Claro,” disse Zorian. “Somos amigos, ele e eu.” Ou seriam, assim que ele retornasse a Cyoria em um dos futuros reinícios.

“Então eu gostaria que você entregasse uma mensagem para ele,” disse ela. “Não é nada urgente, mas quero que ele saiba… que lamento a forma como terminou o nosso último encontro e que gostaria muito que ele viesse me visitar com a filha em algum momento no futuro. Ah, e que quero ensinar à filha dele os segredos da minha magia. Ela é descendente de uma orgulhosa linhagem de bruxas que remonta a tempos imemoriais, e é seu direito de nascença continuá-la… se ela quiser. Entendeu tudo isso?”

“Parece simples o suficiente para lembrar,” disse Zorian. “E… eu poderia agora incomodar você com o motivo pelo qual vim aqui?”

“Não,” ela bufou. “O quê, você acha que só porque conhece algumas pessoas próximas a mim e concordou em me ajudar com um pedido simples como esse, eu vou me envolver em qualquer problema maluco com o qual você precisa de ajuda?”

“Você nem sabe por que estou aqui,” Zorian apontou.

“Ninguém nunca me procura ajuda com pequenas coisas,” disse ela com um sorriso. “Se Kael enviou você para mim, isso significa que ele está realmente sem solução.”

“Eu… suponho que não posso argumentar contra isso,” admitiu Zorian. “Veja, eu-“

“Eu não quero ouvir isso,” disse Silverlake, apontando a palma da mão ensanguentada na direção dele para calá-lo. “Até que você faça valer a pena meu tempo, não quero ouvir sua história triste. Se você quiser minha ajuda, terá que merecê-la.”

“Como posso saber que você pode me ajudar, então?” perguntou Zorian. “Eu poderia acabar pagando por nada no final.”

“Você poderia,” Silverlake sorriu. “Você terá que arriscar.”

Maldita bruxa. Ela provavelmente estava apenas desperdiçando o tempo dele, mas…

“Tudo bem,” ele suspirou. “O que você quer de mim?”

Na verdade, seu sorriso ficou ainda maior.

* * *

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