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No momento em que a vida de Sank-Uk foi exterminada na emboscada inimiga, Jake e Hephais enrijeceram quase imperceptivelmente, uma carranca sombria endureceu suas feições.

“Nós fodemos tudo.” O assassino sorriu sarcasticamente enquanto enfiava sua adaga no coração de um Brilhante que tentava apunhalá-lo pelas costas, sem nem se preocupar em olhar.

“Achei que acabaria assim de qualquer maneira”, admitiu Jake sem nenhum traço de remorso enquanto cortava outro inimigo com um golpe diagonal brutal.

Mudando sem esforço para um aperto reverso, ele espetou dois Guerreiros da Luz alinhados tentando esfaqueá-lo por trás e esclareceu: “Sua alma deve ser resistente o suficiente para durar um tempo sem se degradar.”

Ele não faria isso por qualquer um, mas o comandante de 3.000 homens conhecia sua verdadeira identidade e provou ser confiável até agora.

Tenha em mente que sua Aura Lumyst do Espírito também inclui as almas atormentadas de suas vítimas,

Xi prontamente o lembrou. 

Como sua Aura está ligada à sua alma, ele não consegue se livrar daquelas almas vingativas que esperam para serem refinadas. Agora que ele não tem um corpo para se ancorar, seu Corpo Espiritual está livre para vagar, mas como ele não é um Manipulador de Alma, provavelmente não tem ideia do que fazer.

Dois cenários podem acontecer se demorarmos muito. Ou as almas iradas irão tratá-lo como uma refeição gourmet e devorá-lo, ou irão atormentar sua mente a ponto de deixá-lo louco. Se isso ocorrer, ele se tornará uma alma errante desprovida de autoconsciência como as outras, movida apenas pelo desejo de consumir energia espiritual para sustentar sua frágil existência.

Mesmo que nenhum dos dois primeiros cenários ocorra, suspeito que há algo na energia espectral das Terras do Crepúsculo que acabará deformando sua personalidade e corroendo suas memórias. A única questão real é quanto tempo isso levará.

Após uma breve reflexão, Jake teve que admitir que todos os três cenários eram inteiramente plausíveis. No caminho para Havocspire, eles encontravam regularmente almas errantes, mas nenhuma parecia lúcida, muito menos inteligente.

Estatisticamente, apenas considerando os bárbaros recentemente caídos no campo de batalha, deveria haver um monte de Corpos Espirituais por aí que se assemelhavam aos soldados mortos de ambos os lados. Não foi esse o caso, o que de fato levantou suspeitas.

“Infelizmente, temos questões mais urgentes para resolver”, Jake suspirou, percebendo pelo canto do olho que os bárbaros dependentes de Sank-Uk foram completamente massacrados durante sua breve introspecção.

Sem perder tempo, com um comando de seu líder, as muitas fileiras de Brilhantes que os obstruíam e seus próximos dois alvos rapidamente se separaram como o Mar Vermelho, criando um caminho claro direto para eles. O assassino Vitalista e seus seis Pulsares já haviam disparado para dentro, fechando num piscar de olhos as dezenas de metros que os separavam.

“Merda! Jake, não posso continuar”, Hephais amaldiçoou, avisando-o de que não via saída da situação sem melhorar o jogo.

A testa de Jake também se contraiu, também não vendo como derrubar o Vitalista de forma convincente sem quebrar seu personagem.

‘Meribelle?’

‘Huff… eu realmente não posso te ajudar! Coff… Sério!’ Ela exclamou, ofegante nervosamente, fazendo Jake perceber que seu confronto com o inimigo Manipulador de Vida havia começado.

Aparentemente, ele não gostou da intervenção dela, que custou a vida de cinco Pulsares. Pelo menos foi assim que ele explicou o que acabara de acontecer. Caso contrário, como poderiam dois novos recrutas, por mais talentosos que sejam, matar as suas elites?

Foi uma batalha aérea intensa e onírica, envolvendo centenas de espectros malévolos que gritavam alto sempre que fogos-fátuos brancos detonavam ao entrar em contato, liberando um brilho sagrado e ofuscante. Para esses fantasmas, foi como um jato de ácido corroendo sua carne fantasmagórica em um piscar de olhos. Fumaça e líquido ectoplasmático escorriam de seus corpos a cada contato com esses orbes radiantes.

À primeira vista, o duelo parecia equilibrado, mas na realidade, o Manipulador de Vida claramente estava em vantagem. Para se manter no ar, ele montou uma temível fera blindada que parecia o que você obteria se um cientista maluco cruzasse um triceraptor com um pteranodonte.

Esta criatura formidável parecia comandar um bando de quinze feras voadoras semelhantes, embora significativamente menores. Juntas, colocaram Meribelle sob imensa pressão, forçando-a a consumir sua energia psíquica.

Para minimizar o dano, ela já havia invocado sob seus pés o que parecia ser uma nuvem negra listrada ocasionalmente com arcos de eletricidade roxa. Seu novo companheiro era notavelmente ágil e manobrável, fazer contato com ele recompensava você com um choque elétrico letal.

De vez em quando, Meribelle puxava um dardo relâmpago tangível e o lançava manualmente em alvos ao seu alcance, como se fosse Zeus. Infelizmente, a Manipuladora de Alma não era muito habilidosa nesta área, errando o alvo duas em cada três vezes. Não ajudou o fato de seus oponentes serem rápidos, com excelentes reflexos.

Quando conseguisse acertar um, outros dois aproveitariam a oportunidade para atacá-la. Caso contrário, o próprio Manipulador de Vida atacaria diretamente ela. Ele lutou com um majestoso arco de madeira e, ao contrário de Meribelle, era excepcionalmente habilidoso com ele. Depois de algumas trocas aéreas, ela já tinha duas flechas revestidas de Aura cravadas profundamente em sua coxa direita e outra mais problemática em seu fígado.

Justamente quando Jake pensou que as coisas estavam indo mal, ele finalmente viu a jovem contra-atacar. Um espectro negro de aparência sinistra que estava se esgueirando discretamente em meio às detonações brilhantes finalmente alcançou o Manipulador de Vida depois de romper a barreira de fogo-fátuo.

O espectro, surpreendentemente sólido, cortou selvagemente o peito do Manipulador de Vida com uma garra, eviscerando-o enquanto baixava drasticamente a temperatura de seu corpo a ponto de formar gelo em sua pele. Até mesmo o escudo natural fornecido por sua Aura Lumyst da Vida foi instantaneamente violado.

Uma vez ferido, o homem de túnica branca parecia temporariamente um cadáver ambulante, envelhecendo várias décadas num piscar de olhos. Mas justamente quando ele parecia ferrado, dezenas de gavinhas de luz branca irromperam de suas palmas como cobras famintas, perfurando o espectro saciado e em fuga na velocidade da luz. Um momento depois, foi a vez do espectro guloso murchar antes de evaporar completamente.

Ao mesmo tempo, o Manipulador de Vida recuperou seus anos perdidos, um brilho saudável substituiu sua palidez doentia anterior. No final, o ataque de Meribelle foi totalmente ineficaz, enquanto ela permaneceu ferida.

‘Estou realmente muito ocupada agora!’ Ela repetiu telepaticamente, percebendo nervosamente que ele não estava respondendo. Se ele não fizesse nada, o verdadeiro Rei dos Manipuladores de Alma não teria escolha senão intervir, e isso seria um desastre completo.

‘…’

Jake franziu a testa com extremo descontentamento, percebendo que o Vitalista e sua equipe estavam agora a apenas dois passos deles. Pesando os prós e os contras, ele finalmente se virou para Hephais e disse:

“Mate o cara com o porrete; eu cuido dos outros.”

Este foi o seu compromisso. O assassino deveria ‘morrer’ e poderia facilmente escapar pelas sombras sem levantar suspeitas. Os outros recrutas seriam cautelosos com ele, mas desde que um deles parecesse “comum”, ele deveria ser capaz de explicar o que havia acontecido aos seus superiores, caso fosse questionado.

Hephais compreendeu instantaneamente as implicações desta ordem, mas internamente ficou mais do que emocionado por recuperar o anonimato. Seu ponto forte era agir quando todos estavam alheios à sua existência.

“Considere isso feito.”

Com uma suavidade e velocidade que desmentiam seu ritmo anterior, o assassino ergueu o pé para um desvio normal e, de repente, virou o dedo indicador, que ficou preto como um abismo sem fundo em um borrão silencioso antes de reaparecer, com o braço estendido, atrás do musculoso Vitalista que tinha o dobro de seu tamanho. Já tendo devolvido o machado encantado ao seu dono, seu punho nu se fechou, exceto o dedo indicador.

Então, usando-o como um florete, apontou-o para baixo da omoplata esquerda do gigante e cutucou seu coração em velocidade supersônica, seu braço disparou para o outro lado do peito do homem como uma bala. Uma teia de escuridão floresceu quase imediatamente em seu coração perfurado, espalhando-se rapidamente por todo o seu corpo, desacelerando seu metabolismo e aplicando todos os tipos de debuffs ao guerreiro.

‘Legal’, elogiou Jake telepaticamente, arrebatando pela terceira vez consecutiva o machado encantado que o recruta de sangue azul acabara de recuperar com olhos marejados.

Armado com seu cutelo gigante e o machado, Jake então passou pelo Vitalista deixado para morrer e, brandindo suas armas vagarosamente, mergulhou na briga. Acelerando pouco antes da colisão e exibindo agilidade e técnica desumanas, ele se contorceu impossivelmente para desviar de suas lâminas. Então, com um giro acrobático, abriu os braços e começou a girar no ar, decapitando três dos cinco Pulsares em um movimento rápido.

Os outros dois conseguiram desviar a cabeça da trajetória de suas lâminas bem a tempo, com o sangue gelando enquanto pensavam no que acabara de acontecer. Pouco antes do impacto, uma pressão esmagadora e assassina os engolfou, submergindo-os num oceano de terror e insignificância.

A única razão pela qual sobreviveram foi que estavam na retaguarda e seus companheiros haviam absorvido o peso da pressão por eles.

Mas quando Jake estava prestes a eliminar relaxadamente os dois Pulsares restantes, uma enorme sombra se elevou sobre a sua, e as vozes de Ekho e dos outros recrutas de repente gritaram em uníssono aterrorizado:

“Jake! Atrás de você!”

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